Dinosaurios marinos

En la era jurásica, nuestros océanos estaban repletos de todo tipo de reptiles y vida marina sorprendentes y aterradores. Aunque tendemos a pensar en los dinosaurios terrestres de esta época, los océanos, ríos, lagos y mares también tuvieron su cuota de espectaculares criaturas marinas, como las que aparecen en Parque Jurásico.

Desde tiburones del tamaño de un autobús hasta ballenas carnívoras y lagartos marinos gigantes, estos enormes depredadores hicieron de los océanos prehistóricos un lugar realmente peligroso y arriesgado en el que aventurarse. Aquí presentamos algunas de las criaturas extintas más sorprendentes que alguna vez vagaron por los océanos del mundo.

Ictiosaurio

Hace unos 252 millones de años se produjo una extinción masiva que provocó la desaparición de muchos animales, plantas y otras especies. Cerca del 90% de las especies oceánicas y el 70% de las terrestres desaparecieron. Para adaptarse mejor a las nuevas condiciones ambientales, las pocas especies que sobrevivieron evolucionaron.

Originalmente, una criatura terrestre que se adaptó a la vida en el mar sobrevivió y se convirtió en el ictiosaurio. Llamado así por la palabra griega que significa «pez lagarto», se asemejaba a un pez, con una cola y apéndices en forma de pala utilizados para la propulsión y la dirección. Aunque generalmente se dice que medían unos 3 metros de largo, algunos fósiles indican que algunos ictiosaurios podían medir más de 12 metros.

Algunos vivían y se alimentaban en aguas costeras al borde de los continentes, mientras que otros nadaban en mar abierto, lejos de la tierra. Y al igual que las ballenas y marsopas actuales, daban a luz a sus crías en el mar: los ictiosaurios no eran muy útiles en tierra y estarían indefensos si llegaran a la orilla.

El Plesiosaurio

El némesis del ictiosaurio, los plesiosaurios eran grandes reptiles carnívoros que se creía que depredaban a las especies anteriores. Su nombre proviene de la palabra griega que significa «lagarto».

Generalmente tenían cuerpos grandes, aletas y colas cortas. Sin embargo, su rasgo más distintivo era su enorme cuello; cuando los científicos reunieron por primera vez sus fósiles, en realidad confundieron sus largos cuellos con sus cortas colas, ¡colocando sus cráneos en el extremo equivocado! De hecho, sus cuellos eran tan grandes que solían tener más de la mitad de sus 40 pies de longitud.

Debido a su cuerpo, nadaba agitando las aletas en el agua, lo que le hacía parecer que volaba cuando se sumergía, de forma muy parecida a como lo hacen hoy los leones marinos. Y a la hora de comer, el plesiosaurio se alimentaba balanceando su cabeza de un lado a otro entre los bancos de peces, atrapando a sus presas con sus largos y afilados dientes.

Megalodón

Sacado de una película de terror, el megalodón es un espectáculo aterrador. Tan grande como un autobús y pesando tanto como 10 elefantes (¡unas 70 toneladas!), el megalodón hace que el gran tiburón blanco parezca un pez payaso en comparación. Su nombre significa «diente grande» y sus dientes medían más de 15 cm, ¡el mayor de todos los tiburones conocidos!

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No querrías estar en el agua al mismo tiempo que el Megalodón. Capaz de cortar ballenas por la mitad con sus enormes mandíbulas y dientes, fue el mayor depredador de su época, alimentándose de peces, delfines e incluso atacando a otros tiburones cuando tenía un bocado.

La prueba del frenesí alimentario de este monstruoso tiburón es el número de sus dientes fosilizados encontrados en el fondo del océano, que han aparecido en todos los continentes excepto en la Antártida. Esto se debe a que los tiburones producen continuamente nuevos dientes a lo largo de su vida, lo que significa que, dependiendo de su dieta, el megalodón y otros tiburones pueden tener hasta 40.000 dientes en su vida.

Aunque estos gigantescos depredadores dominaron una vez los océanos, parecía que lo único que podía resistirse a ellos era la propia naturaleza. Hace unos 2,6 millones de años, el planeta entró en una fase de enfriamiento global. Como sobrevivían en aguas tropicales, este descenso de la temperatura fue suficiente para acabar con la especie que antes era dominante.

Basilosaurus

Aunque este depredador de aspecto aterrador parecía un reptil, el Basilosaurus era en realidad una ballena, ¡y de gran tamaño! Con una longitud de entre 15 y 20 metros, era una bestia temible con dientes afilados que vivió hace entre 35 y 40 millones de años.

Solía alimentarse de pequeñas ballenas o grandes peces, presas consideradas demasiado grandes por otros depredadores de la época, lo que demuestra lo grande que era realmente esta bestia.

Dicho esto, a pesar de la reputación del Basilosaurus como uno de los mayores depredadores del océano, los estudios han revelado que en realidad era bastante limitado en su forma de moverse. Sus músculos eran relativamente débiles y no podía bucear ni nadar durante largos periodos de tiempo, lo que significa que probablemente sólo nadaba y cazaba en aguas cercanas a la superficie.

Livyatan Melvillei

Cuando uno lleva el nombre de un monstruo marino bíblico y puede rivalizar con el megalodón, sabe que tiene la reputación de ser uno de los principales depredadores del océano. Livyatan, que vivía en los mismos océanos y se alimentaba de las mismas presas que el enorme tiburón mencionado anteriormente, era una ballena hipercarnívora que se alimentaba de otras ballenas y poseía los dientes más grandes de cualquier animal, a excepción de los colmillos de los elefantes.

Aunque no es más grande que los cachalotes actuales, que también utilizan la succión para llevar a las presas a sus bocas abiertas, los enormes dientes de Livyatan agarraban a las presas con enormes masticaciones, ayudados por su enorme cráneo de 3 metros de largo que ayudaba a capturar y mantener la comida en su interior.

Y gracias a su capacidad de ecolocalización, otros animales marinos no tenían ninguna posibilidad, ni siquiera en las profundidades más oscuras del océano.

Helicoprion

Con 4,5 metros de largo y una mandíbula inferior formada por una espiral de dientes aserrados, el Helicoprion parece un cruce entre un tiburón y una motosierra. Aunque los investigadores no están del todo seguros de la estructura de este tiburón de aspecto único, se acepta generalmente que cuando atrapa y consume una presa, la mandíbula se cierra y, de forma increíble, los dientes giran hacia atrás en un movimiento similar al de una sierra.

Dunkleosteus

El dunkleosteus, un pez enorme que puede alcanzar los 10 metros de longitud, ha sido comparado con un tanque blindado. En lugar de tener dientes, comía su comida utilizando crestas óseas y una fuerza de mordida de 8.000 libras por pulgada cuadrada.

Las pruebas sugieren que los músculos de su mandíbula eran tan potentes que podía abrir la boca en una quincuagésima de segundo, ¡y succionar la comida dentro en poco tiempo! Y como esas crestas eran tan afiladas, no tenía problemas para morder los cuerpos óseos de otros peces acorazados.

Los científicos han tenido que hacer suposiciones sobre el aspecto de la criatura en su conjunto, ya que sólo se conservan como fósiles los cráneos acorazados de Dunkleosteus, pero sabemos que tenía una cabeza increíblemente fuerte a la altura de su poderosa mordida.